Использование человеком энергии ветра началось примерно 5500 лет назад, когда появились первые парусные лодки и корабли, а архитекторы начали использовать в зданиях естественную ветряную вентиляцию.

Первым известным механизмом, работающим с помощью ветряного колеса, стал музыкальный инструмент - орган,  сконструированный в первом веке н.э. древнегреческим инженером Героном. Еще один пример – молитвенные мельницы, используемые в древнем Тибете и Китае уже в 4 веке.

Первые ветряные мельницы были построены на территории между современными Ираном и Афганистаном примерно в 9 веке. Это были мельницы с вертикальной осью, длинными вертикальными валами и прямоугольными лопастями, покрытыми плотной тканью. Такие мельницы использовались для перемалывания зерен и насосной подачи воды. Далее они распространились на Ближнем Востоке и Средней Азии, а позже – в Китае и Индии.

В Европе ветряные мельницы появились позже: примерно в 12 веке. Исследователи не пришли к единому мнению, было это независимое изобретение или же идею ветряных мельниц европейцы взяли на Востоке во время Крестовых походов. «Европейский вариант» с горизонтальной осью значительно отличается своей конструкцией от «восточного» с вертикальной, что может служить доказательством европейской изобретательности. Их распространению способствовало замерзание рек зимой, когда водяные мельницы переставали функционировать. Ветряные такой проблемы не имели.

В 18-19 веках ветряные мельницы начали довольно широко использовать в оросительных системах на фермах США.

Наконец, первую ветроэнергетическую установку построил в 1887 году шотландский профессор Джеймс Блайт. 10-метрой ветряк, установленный на участке его загородного коттеджа, использовался для зарядки аккумуляторов, от которых коттедж питался электроэнергией. Это был первый в мире дом, обеспеченный электричеством с помощью ветра. Блайт предложил использовать излишек своего электричества для освещения главной улицы деревни, однако никто не согласился, считая электричество «силой дьявола». Позже он построил ветроэнергетическую установку как резервный источник питания для психиатрической больницы, лазарета и амбулатории, однако изобретение никогда не воспринималось как экономически жизнеспособная технология.

В то же время, в городе Кливленд (штат Огайо, США) Чарльз Браш сконструировал и построил более крупный и сложный ветряк, проработавший у его дома с 1886 по 1900 год. Он состоял из ротора диаметром 17 м, установленного на 18-метровой башне. Несмотря на большие по сегодняшним меркам размеры, его мощность составляла всего 12кВт. Ветряк потерял свою значимость после 1900 года, когда электричество стало поступать из электростанций Кливленда.

В 1890-ых датский ученый Поль ля Кур сконструировал ветряные двигатели для выработки электричества, которое затем использовалось для получения водорода. Его последний ветряк 1896 года позже стал местной электростанцией в деревне.

В первой четверти 20 века в Дании шло достаточно активное распространение ветроэнергетических установок как источников энергии для индивидуального пользования. Так, к 1908 году уже было построено 72 ветряка мощностью от 5 до 25 кВт. Наиболее крупные их них состояли из 24-метровых башен с роторами диаметром до 23 метров. Впоследствии датская конструкция легкого ветряка с тремя лопастями и ориентацией на направление ветра стала классической в коммерческом использовании.

Чуть позже, в 1927 году, братья Джо и Марцеллус Якобс открыли фабрику по производству ветряков для ферм, отдаленных от электростанций. Основным их применением было освещение и зарядка батарей. За 30 лет фирма произвела около 30000 небольших ветряных двигателей, некоторые из них много лет применялись на территории Африки и во время экспедиций в Антарктиде.

В 1931 году французский инженер Дарье изобрел особый тип ветряка с вертикальной осью, эффективность которого не зависела от направления ветра. К тому же, новая конструкция теперь позволяла разместить тяжелый генератор и редуктор не на верху башни, а на земле.

Предшественником современных ветряков был советский ветряной двигатель около Ялты, работавший с 1931 по 1942 год. Он обладал мощностью 100 кВт и был подсоединен к местной распределительной системе напряжением 6,3 кВ. Следует отметить, что его годовой коэффициент нагрузки был 32%, что весьма близко к показателям современных установок.

В 1941 году в городе Кастлтоне (штат Вермонт, США) был построен первый в мире ветряной двигатель мощностью 1,25 МВт. Он проработал 1100 часов, после чего его лопасть сломалась. Хоть этого и ожидали, укрепить вовремя лопасть не смогли из-за нехватки материалов во время войны. Около 40 лет после этих событий попытки построить подобную конструкцию не предпринимались.

Во время Второй мировой войны небольшие ветряки использовались на германских подводных лодках для подзарядки батарей: таким образом экономилось топливо. Подобный метод применялся и для питания энергией маяков.

В 1970-ых - 1980-ых годах в США при поддержке Национального научного фонда и Министерства энергетики проводились активные исследования в области ветроэнергетики. Результатом работы стали многочисленные технологии сооружения ветряков, мощность которых исчисляется мегаваттами. Сюда можно отнести использование генераторов с регулируемой частотой вращения, составные материалы для лопастей, аэродинамическое и акустическое проектирование. С этого момента стало возможным использование энергии ветра в крупных масштабах.

В начале 21 века, в связи с возрастающими обсуждениями о проблемах обеспеченности энергией, глобальным потеплением и, в конце концов, постепенным истощением ископаемых видов топлива, стали обращать больше внимания на возобновляемые источники энергии. После роста цен на нефть в 2003 году появились опасения, что пик нефти прошел и что требуется заменять ее на другой вид энергии. Были попытки перехода на уголь и природный газ, однако и у них имеются свои проблемы с поставкой. Таким образом, ближайшей реальной альтернативой явилось применение энергии ветра, масштабы использования которой увеличиваются с каждым годом.